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Dans l'industrie de la traite des êtres humains à Baltimore | Traite des êtres humains

Baltimore, Maryland – Taylor * avait 13 ans lorsqu'elle a été victime du trafic sexuel pour la première fois. Elle s'était récemment échappée d'un foyer violent et vivait dans les rues de Baltimore.

Elle était trop jeune pour travailler légalement, mais un ami proche lui a dit qu'elle pouvait gagner de l'argent en faisant des massages. Soucieux de gagner sa vie, Taylor accepta.

"Quand je suis sorti (à l'hôtel où le travail était censé être) n'était pas ce à quoi je m'attendais », a-t-elle dit.« J'y suis arrivée et ils ne m'ont pas laissé partir.

Il s'est avéré que son amie recrutait des filles pour un trafiquant d'êtres humains. Les trafiquants ont forcé Taylor à vivre et à travailler dans des hôtels pendant les deux années suivantes.

Un point chaud pour la traite des êtres humains

Baltimore, dans le Maryland, est un haut lieu de la traite des êtres humains, selon les experts. La confluence des autoroutes, y compris le couloir I-95 qui relie Baltimore à d'autres villes voisines comme Washington, DC et New York, combinée à la proximité de plusieurs grands aéroports, à une pléthore d'hôtels et de casinos et à l'extrême pauvreté à côté de l'extrême richesse, a créé les conditions idéales pour que l'industrie du trafic prospère.

Plusieurs autoroutes inter-États traversent le cœur de la ville, à l'est et à l'ouest du port de Baltimore. Des milliers de camions, de compagnies de croisière et de cargos transitent chaque année par Baltimore.

Pendant ce temps, de profondes divisions sociales et une longue histoire d'inégalités raciales et économiques marquent également le paysage local. Plus de 100 ans de ségrégation et de politiques racistes en matière de logement et d'économie ont divisé Baltimore en un couloir en forme de L qui s'étend du nord au sud, où vit une population majoritairement blanche favorisée, et une majorité en forme de papillon noir zone s'étendant à l'est et à l'ouest de la ville.

Le «L blanc», comme on l'appelle, bénéficie d'un accès aux transports en commun, aux pistes cyclables et aux épiceries de qualité. Les quartiers majoritairement noirs, quant à eux, sont en proie à la brûlure urbaine; parsemé de maisons abandonnées barricadées. Ces quartiers sont confrontés à la violence armée associée à la brutalité policière, y compris le désormais tristement célèbre meurtre en 2015 d'un homme noir de 25 ans nommé Freddie Gray.

Aujourd'hui, les quartiers qui comptent moins de 50% de Noirs reçoivent presque quatre fois plus d'investissements que ceux où plus de 85% de la population est noire, selon le groupe de réflexion Urban Institute basé à Washington DC.

Ces différences se manifestent même dans l'espérance de vie, avec un Écart de 20 ans entre les quartiers les plus riches de la ville et les plus pauvres. Et l'inégalité s'étend au-delà des frontières de la ville et dans l'étalement suburbain.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Les taux de pauvreté sont élevés dans la ville de Baltimore, où il existe un fossé entre la race et la richesse entre les quartiers pauvres et les plus riches (Joe Giordano / Al Jazeera)

À plus de 20%, le taux de pauvreté de la ville de Baltimore est environ le double de la moyenne nationale. Le Maryland lui-même, en revanche, se classe systématiquement parmi les États les plus riches du pays en ce qui concerne revenu moyen et opportunité économique. Certaines des personnes les plus riches du pays vivent dans un État dont la plus grande ville est en proie à la pauvreté.

Cela signifie que ceux qui peuvent se permettre de payer pour des relations sexuelles vivent à proximité de ceux qui sont le plus susceptibles d'être ciblés par les trafiquants.

En raison de cela et de sa proximité avec d'autres grandes villes de la côte Est, Baltimore a l'un des taux les plus élevés de cas de traite des êtres humains dans le pays. Washington DC – à seulement 64 km (40 miles) – on pense avoir le taux le plus élevé.

Selon les forces de l'ordre locales, les personnes engagées dans le commerce du sexe à Baltimore gagnent souvent plus d'argent que celles des autres villes, et c'est ce qui motive les trafiquants d'autres régions du pays à affluer vers le Maryland.

La pauvreté

À Pennsylvania Station, la gare principale de Baltimore, des panneaux d'affichage clignotants indiquent aux spectateurs comment repérer les signes de la traite des êtres humains – des filles non apparentées avec des tatouages ​​assortis, par exemple – et quels numéros appeler s'ils voient quelque chose de suspect.

La prise de conscience de la population générale augmente, mais le problème est insoluble.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

La ville est à la fois une destination pour les trafiquants d'êtres humains et une source de victimes (Joe Giordano / Al Jazeera)

"Je pense que l'autoroute I-95 y joue un rôle énorme. Nous avons également un aéroport avec des vols vraiment bon marché. Nous sommes une plaque tournante pour ces compagnies aériennes, et cela y contribue certainement", a déclaré Amanda Rodriguez, directrice exécutive de Turnaround Inc, une organisation basée à Baltimore qui fournit des services aux victimes de la traite des êtres humains.

Rodriguez est une avocate qui a passé des années à poursuivre des affaires de traite des êtres humains dans la région de Baltimore avant de commencer à travailler pour Turnaround.

«Je pense que la traite est également liée à la socio-économie dans le Maryland», a-t-elle déclaré. «Nous avons beaucoup de pauvreté, et c'est juste à côté de beaucoup de richesses, donc vous vous retrouvez avec des gens qui peuvent acheter du sexe et des gens qui sont désespérés. La pauvreté, en général, est une vulnérabilité à laquelle nous devons remédier si nous va lutter contre le trafic. "

«  Ils vous approchent comme des figures maternelles ''

Jennifer *, une femme à la voix douce d'une quarantaine d'années avec des taches de gris dans les cheveux, a décrit son enfance à Baltimore comme «destructrice». Son cousin et ses amis l'ont abusée sexuellement à plusieurs reprises de l'âge de sept à 13 ans.

«Ma mère n'était tout simplement pas là et mes grands-parents ne regardaient pas», a-t-elle dit.

Plus tard dans la vie, Jennifer a travaillé un emploi stable pendant des années avant une relation abusive, et le stress chronique l'a conduite à l'alcoolisme. Elle est tombée dans la dépression et a perdu son emploi.

«J'ai perdu ma maison, ma voiture, mon chien, mon enfant», a-t-elle expliqué. "J'ai tout perdu, et j'étais dans la rue pendant un moment. J'ai perdu le sens du but."

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Environ 1% de la population de la ville de Baltimore est sans abri, ce qui expose les personnes à un plus grand risque de traite (Joe Giordano / Al Jazeera)

Jennifer a commencé à passer du temps dans les boîtes de nuit et elle avait souvent besoin d'un endroit pour dormir. C'est alors que les trafiquants ont commencé à offrir de l'aide. Parfois, ce sont des hommes qui l'ont approchée, mais à d'autres occasions, ce sont des femmes.

«Vous avez les femmes qui ont été soignées. Elles ont vécu cela et maintenant, elles ont un peu obtenu leur diplôme, et maintenant, elles travaillent pour que vous fassiez des choses pour qu'elles n'aient pas à le faire». dit-elle.

"Ils vous approchent comme des figures maternelles. Ils vous approchent de la manière la plus gentille. (Mais) … vous devez savoir que ce n'est pas gratuit."

Épidémie d'opiacés

Le sans-abrisme et l'insécurité du logement peuvent exposer les personnes à la traite. Chaque nuit à Baltimore, on estime à environ 6500 le nombre de sans-abri, soit environ 1% de la population de la ville.

Le National Center for Missing and Exploited Children, une organisation à but non lucratif, estime qu'un enfant sur six de tous les enfants disparus est victime de la traite des êtres humains.

De nombreuses victimes ont des antécédents complexes d'abus sexuels, de traumatismes et de toxicomanie, ont déclaré des experts.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Baltimore était autrefois surnommée la capitale américaine de l'héroïne, mais le fentanyl pose désormais un problème plus grave (Joe Giordano / Al Jazeera)

Dans un pays qui subit une épidémie d'opioïdes depuis les années 1990, Baltimore se démarque toujours. Plus d'un millier de personnes dans la ville meurent chaque année de surdoses. L'héroïne, en particulier, a dévasté la ville depuis les années 1960, et Baltimore était autrefois surnommée la capitale de l'héroïne des États-Unis.

Aujourd'hui, une grande partie de cette héroïne a été remplacée par le fentanyl moins cher et encore plus mortel, mais les taux élevés de toxicomanie et de surdoses persistent. Baltimore, aujourd'hui, possède l'un des taux de mortalité par surdose les plus élevés à la campagne.

La dépendance, associée au taux élevé de pauvreté dans la ville, crée de nombreuses opportunités pour les enfants d'être négligés ou maltraités, ont déclaré des experts. Ceci, à son tour, expose ces enfants au risque d'être victimes de la traite.

"Ceux qui ont des antécédents d'abus ou de négligence ou qui sont des fugueurs sont particulièrement vulnérables, tout comme les personnes qui ont subi une sorte de traumatisme", a expliqué Janniece Phillips, responsable de programme à l'Araminta Freedom Initiative, une autre organisation qui fournit des services aux survivants de l'homme. trafic au Maryland.

Araminta travaille actuellement avec 18 survivants et leurs enfants à Baltimore. La plupart des survivants ont 15 ou 16 ans.

Trafic caché

Agent spécial Kelly Baird, qui dirige une équipe avec la sécurité intérieure qui enquête sur la traite des êtres humains à Baltimore, a déclaré que parfois les trafiquants ramassent les victimes directement dans la rue.

"J'ai eu un cas dans lequel deux hommes avaient une relation de longue date. Ils n'étaient pas liés, mais ils se considéraient toujours comme père et fils, et ils étaient très actifs dans le recrutement de femmes et d'enfants juste à côté de la rue", a expliqué Baird.

"Une victime avait été une fugue chronique. Ils se sont roulés à côté d'elle dans leur Chevrolet et ont commencé à parler et, sachant qu'elle n'avait nulle part où aller, elle est montée dans la voiture avec eux."

Pendant plusieurs mois, la victime devait se livrer à des actes sexuels commerciaux en échange de nourriture et d'un logement. Elle avait 15 ans.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Un survivant de la traite des êtres humains fabrique des bougies au centre communautaire Well à Baltimore (Joe Giordano / Al Jazeera)

Elle a été obligée de rendre visite à des clients à travers la ville et a souvent été mise en danger. Une cliente s'est tellement coupée la main qu'elle a dû consulter un médecin.

Finalement, le département du shérif dans un comté voisin a appris l'existence des deux hommes tout en enquêtant sur une affaire distincte. Le département a contacté la sécurité intérieure, qui a finalement localisé plusieurs des victimes des hommes, dont un qui était accro à l'héroïne.

À l'issue d'une enquête, l'un des hommes a été mis en examen et a conclu un accord de plaidoyer. L'autre a été assassiné avant que des accusations ne soient portées contre lui.

Les forces de l'ordre locales travaillent main dans la main avec la sécurité intérieure pour s'attaquer à ces cas, ont déclaré les agents spéciaux. Les patrouilleurs sont les yeux et les oreilles sur le terrain.

Les enquêteurs, quant à eux, s'appuient fortement sur l'exploration de données et les mandats de recherche pour enquêter sur les cas, explorant essentiellement Internet pour déterminer où les trafiquants font de la publicité auprès de clients potentiels. Les années précédentes, un site Web appelé Backpage.com faisait de la publicité pour la prostitution, mais le site a été supprimé en 2018.

Certains responsables ont fait valoir que Backpage était utile car il permettait aux forces de l'ordre d'obtenir facilement les numéros de téléphone, les adresses e-mail et d'autres détails sur les trafiquants payant pour des publicités.

Une fois que les agents ont localisé une victime, ils peuvent utiliser des techniques d'enquête conventionnelles, telles que des entretiens, pour découvrir plus de détails sur les trafiquants. Mais c'est souvent sur Internet qu'ils trouvent la victime en premier lieu.

Le trafic est devenu plus opaque depuis que Backpage.com a été mis hors ligne, ont déclaré les enquêteurs. Au lieu d'un seul site Web, il y en a maintenant plusieurs.

Une destination et une source

John Eisert, agent spécial chargé des enquêtes de la sécurité intérieure à Baltimore, a déclaré que l'épidémie d'opioïdes et d'autres problèmes de drogue qui sévissent dans la ville contribuaient à la prévalence du trafic d'êtres humains.

"Nous avons de grandes voies de camionnage et un grand port. Il y a un centre de congrès, des événements sportifs; il y a une industrie touristique en plein essor avec l'hôtellerie, donc des hôtels et des motels. Cela crée un certain ensemble de problèmes", a déclaré Eisert.

"Mais il y a aussi l'épidémie d'opioïdes qui frappe l'état du Maryland. Elle est très répandue ici."

Selon le Polaris Project, qui gère la Hotline nationale américaine contre la traite des êtres humains, les trafiquants utilisent souvent la toxicomanie pour manipuler leurs victimes.

La traite des personnes est l'une des principales priorités des enquêtes sur les services à la personne à travers le pays, a déclaré Eisert. Mais Baltimore a du pain sur la planche. Certaines villes sont des destinations pour les trafiquants d'êtres humains et certaines sont des sources de victimes de la traite, mais Baltimore est les deux.

"Nous sommes une ville pivot, tandis que d'autres villes ne sont qu'une ville de transit. Il y a un roulement des victimes et des cibles que nous voyons, mais c'est une constante, malheureusement", a-t-il expliqué.

Une enfance heureuse

Malgré les problèmes de la ville, Taylor se souvient avec tendresse de son enfance à Baltimore. De la petite enfance jusqu'à l'âge de 10 ans environ, vivre à Baltimore était incroyable, a-t-elle déclaré.

«Nous avons organisé des fêtes de quartier, j'étais dans une fanfare, je suis allée au camp», se souvient-elle. "C'était amusant de grandir, mais ensuite les choses ont commencé à changer."

Les parents de Taylor étaient séparés et vivaient tous les deux dans la pauvreté, mais les choses n'ont pas vraiment commencé à s'effondrer jusqu'à ce qu'il y ait une série d'incidents d'abus sexuels dans sa famille.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Les taux de criminalité sont élevés dans les quartiers délabrés de Baltimore (Joe Giordano / Al Jazeera)

Tout dans la vie de Taylor a commencé à changer alors qu'elle atteignait la puberté. Soudainement, il est devenu plus difficile d'ignorer le crime qui sévissait dans son quartier.

Taylor a été témoin du viol d'un de ses cousins. Son frère a été agressé et violé par le petit ami de son cousin qui vivait de l'autre côté de la rue, et Taylor a également été agressée par un cousin.

Tandis que Taylor décrivait son expérience, les mots se sont répandus d'elle comme si elle commençait à peine à comprendre la complexité émotionnelle de son histoire. Elle a pleuré comme elle décrit comment ses expériences d'enfance l'ont amenée à être victime de la traite.

Taylor avait l'impression de ne pouvoir parler ouvertement à personne de son expérience d'abus sexuel parce que son frère avait déjà vécu quelque chose de similaire.

«Je pensais que les gens penseraient que je le disais uniquement parce qu'il l'a dit», a-t-elle admis.

Taylor a commencé à se rebeller et a commencé à se heurter à sa mère.

«Ma mère pensait que battre les gens était acceptable. Elle voulait que nous suçons», dit-elle. «Mes frères et sœurs pouvaient, mais je ne pouvais pas. Je n'étais pas d'accord avec ma mère qui me battait avec une rallonge ou une chaussure ou autre.

Parfois, la mère de Taylor la chassait de la maison. À d'autres occasions, Taylor s'est enfui de chez lui.

Dans l'ombre

Alors que la majorité des poursuites les affaires de traite au Maryland sont des affaires de traite sexuelle, la traite de main-d’œuvre se déroule également dans l’ombre.

Les experts ont déclaré que le trafic de main-d'œuvre peut être plus difficile à détecter car les victimes sont souvent des immigrants qui hésitent à signaler les abus.

"La majorité des cas sont du trafic sexuel parce que c'est beaucoup plus répandu et plus facile à détecter", a expliqué Baird. "Le trafic de main-d'oeuvre est dans le noir, c'est dans le calme, et dans une certaine mesure, les gens sont également plus réticents à signaler."

Dans un cas récent, par exemple, une femme du Zimbabwe a été maintenue en esclavage pendant environ huit ans. Elle avait été recrutée pour travailler comme domestique et on lui avait promis de l'argent et une éducation, mais aucune de ces promesses ne s'est concrétisée.

«Elle a été exploitée tout le temps qu'elle était ici», a déclaré Baird. «Elle ne voulait pas non plus décevoir sa famille à la maison, alors elle avait toutes ces pressions financières et sociales qui expliquent pourquoi elle est restée dans cette situation.

Après quatre ans de travail en captivité, les trafiquants ont commencé à la laisser assister aux services religieux. Quand, des années plus tard, elle a finalement décrit sa situation de vie à son pasteur, il lui a dit de mettre ses affaires dans un sac, de sortir et de la sauver.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Un survivant de la traite des êtres humains fabrique du savon au puits dans le quartier de Curtis Bay à Baltimore (Joe Giordano / Al Jazeera)

«Les difficultés avec le trafic de main-d'œuvre sont que c'est très insulaire. Les voisins la connaissaient. Les trafiquants lui ont donné la permission d'assister aux services religieux, donc les paroissiens la connaissaient, mais elle avait des règles. Elle devait dire aux gens qu'elle était une amie de la famille, elle ne pouvait pas leur dire qu'elle travaillait », expliqua Baird.

Pendant des années, la victime a fait ce qu'on lui avait dit.

"Les trafiquants la menaçaient en lui retenant son passeport et en menaçant de la renvoyer chez elle", a déclaré Baird.

Aujourd'hui, elle a un visa qui lui permet de rester aux États-Unis et elle peut accéder à des services comme le logement subventionné. Elle a commencé à fréquenter l'école pour devenir infirmière.

Lois de la sphère de sécurité

Les lois de l'État sur la traite des êtres humains reconnaissent que le statut d'immigrant peut être utilisé pour extorquer des victimes, et il permet aux fonctionnaires de poursuivre toute affaire dans laquelle une victime est «persuadée, induite ou attirée» par la traite. Pourtant, le Maryland n’a pas encore adopté de loi «refuge» interdisant la criminalisation des mineurs à des fins de prostitution.

Trente-quatre États, dont Kentucky, Mississippi, Nebraska, Dakota du Nord et Tennessee, ont adopté des lois sur la sphère de sécurité.

Selon Rodriguez de Turnaround, les États politiquement conservateurs ont parfois plus de mal à adopter des lois de refuge parce que les législateurs ont tendance à considérer la traite des êtres humains comme un problème humanitaire. Étant donné que le Maryland est un État à majorité démocrate avec une grande population républicaine, les questions politiques peuvent s'enliser dans les discussions sur l'approche.

"Si vous m'aviez posé la question il y a encore cinq ans, j'aurais dit que le Maryland se porte vraiment bien, en particulier sur le plan politique", a déclaré Rodriguez. «Le Maryland était le numéro deux du pays à introduire des lois de vacatur liées au trafic. Mais nous voyons d'autres États aller de l'avant, et le Maryland ne semble pas le faire.

"Le Maryland est un état profondément violet, donc parce que ces deux idées fonctionnent l'une contre l'autre, il peut être difficile de faire bouger le ballon. Nous sommes souvent très en retard pour introduire les choses", a-t-elle poursuivi. "Il y a eu beaucoup d'États conservateurs qui ont introduit la sphère de sécurité et l'ont fait passer."

Cependant, les forces de l'ordre et d'autres habitants de la ville apprennent que les femmes et les enfants victimes de la traite sont des victimes et des survivants, et non des criminels.

Les lois du Maryland ont été modifiées aussi récemment qu'en 2015 pour permettre à une personne accusée de prostitution de se défendre en faisant valoir qu'elle est victime de la traite des êtres humains sous la contrainte.

Au cours des dernières années, le Human Trafficking Collaborative de la ville de Baltimore a réuni des forces de l'ordre, des procureurs, des organisations à but non lucratif, des prestataires de soins de santé et des agences de l'État et de la ville pour lutter contre la traite et soutenir les victimes. Des endroits comme Turnaround Inc et Araminta font tous partie de cette collaboration.

Changer les perspectives et accroître la sensibilisation

Thomas Stack, le coordinateur de la traite des êtres humains pour le bureau du maire de Baltimore, a déclaré que son point de vue sur la question avait radicalement changé depuis qu'il avait commencé à enquêter sur des affaires de traite des êtres humains et à fermer les salons de massage coréens il y a plus de dix ans.

"J'ai commencé à changer la façon dont je regardais les choses et je suis allé à 180 degrés", a déclaré Stack. "Je suis passé de" les clouer et les emprisonner "à voir les filles prostituées comme des victimes."

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Une survivante du trafic sexuel partage son histoire (Joe Giordano / Al Jazeera)

Lorsque Stack a commencé à travailler dans l'unité des services de police en 2000, la traite des personnes n'était pas un terme couramment utilisé, se souvient-il. Mais au fil des ans, à mesure qu'il rencontrait plus de victimes, ses perspectives ont commencé à évoluer. Stack a acquis une meilleure compréhension de la relation entre la pauvreté, la maltraitance des enfants en fuite et la prostitution, et a découvert que la fermeture des salons de massage et l'arrestation de personnes n'allaient pas résoudre le problème à sa racine.

Aujourd'hui, les forces de l'ordre de la ville et les membres du Human Trafficking Collaborative adoptent une approche qui place les victimes au premier plan. Chaque hôpital de la ville a un représentant chargé de comprendre comment identifier les victimes de la traite si elles consultent un médecin. Les membres des forces de l'ordre visitent les écoles locales dans les zones à risque et parlent aux élèves.

En mars 2019, Baltimore a lancé un programme secret cette permet aux forces de l'ordre d'appeler un hôpital local à tout moment pour demander des services pour les victimes de la traite. Un fonctionnaire n'a qu'à utiliser un mot de code spécifique et les prestataires de soins de santé savent automatiquement qu'une victime de la traite des êtres humains arrivera bientôt. Une infirmière médico-légale, un avocat de la victime et des agents de sécurité sont immédiatement disponibles. Il s'agit d'un effort coordonné qui garantit aux victimes de la traite un soutien immédiat, gratuit et anonyme. Les téléphones de la victime sont mis en mode avion et des gardes de sécurité avec des chiens s'assurent que le trafiquant ne peut pas traquer la victime.

«La prise de conscience augmente définitivement, en particulier avec les premiers intervenants qui entrent en contact avec les victimes», a déclaré Phillips d'Araminta. «Au lieu que les victimes soient punies pour avoir été victimes, la réponse est de se demander quels sont leurs besoins et ce que nous pouvons faire pour les aider à se rétablir».

Un quartier mal à l'aise

Le quartier de Curtis Bay, dans le sud de Baltimore, est l'un des quartiers de la ville que les défenseurs des victimes de la traite désignent souvent comme un lieu d'extrême vulnérabilité. Plus de 39% des familles vivent dans la pauvreté, selon statistiques gouvernementales récentes.

Le quartier est également un lieu où les chauffeurs routiers parcourent la ville pour effectuer des livraisons à proximité du port. Il y a des casinos et des clubs de strip-tease à proximité, et l'avenue Fairhaven du quartier est connue pour la prostitution.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Sous-vêtements écorchés dans un coin du quartier de Curtis Bay à Baltimore (Joe Giordano / Al Jazeera)

À première vue, Curtis Bay ressemble à n'importe quel quartier post-industriel délabré d'où les entreprises ont lentement disparu. Les rues grises sont parsemées de petites maisons qui ont été construites pour fournir des logements bon marché pendant le boom démographique de l'après-Seconde Guerre mondiale. Il y a quelques bars sombres, de nombreux magasins de tabac et des dépanneurs vendant les boules de neige emblématiques de Baltimore – une tasse de glace pilée et pelucheuse trempée dans un sirop sucré et artificiellement aromatisé. Pendant la journée, les rues sont calmes. Le port et les voies de camionnage se profilent à l'est.

Mais il y a un sentiment de malaise accablant dans le quartier. Les résidents mettent en garde contre la visite de la station-service locale, notant qu'il y a de fréquentes fusillades entre gangs rivaux. Les magasins locaux vendent discrètement des balances pour mesurer l'héroïne ou d'autres drogues. Le taux de chômage est généralement d'environ 11,8 pour cent contre 7% à Baltimore et 4,5% dans l'ensemble du Maryland. Les résidents regardent les étrangers avec méfiance, en supposant qu'ils sont à la recherche de drogues ou de prostituées.

L'unité des vice de la police de la ville de Baltimore travaille dans la région pour réduire la demande de commerce du sexe, selon des personnes proches du dossier. Les femmes vivant dans la région, cependant, ont déclaré que les clients potentiels traversent encore régulièrement le quartier.

Meredith *, une survivante de la traite qui vit dans la région, a déclaré que les hommes l'approchent souvent pour avoir des relations sexuelles quand elle marche dans la rue à Curtis Bay, mais maintenant, elle a appris à repousser leurs avances.

Elle a déclaré que le quartier avait une épidémie de drogue et d'alcool. Autour 9 pour cent de tous les décès dans la région sont causés par la drogue ou l'alcool, selon les statistiques gouvernementales.

«Il y a le trafic de drogue et les toxicomanes, et il y a beaucoup de violence, les gens tirent sur tout le monde», a-t-elle dit. "Et il y a la prostitution avec la toxicomanie."

Bienvenue au puits

Sur un coin de l'artère principale de Curtis Bay, une longue rue bordée de dépanneurs délabrés, se trouve le Well, un centre communautaire situé au rez-de-chaussée d'un immeuble de bureaux en briques rouges où les femmes peuvent se rassembler pour guérir. Le centre partage le bâtiment sans prétention avec un cardiologue, un thérapeute clinicien et une église.

The Well, qui a ouvert ses portes en 2015, est l'idée originale de Mandy Memmel, une résidente de Baltimore aux yeux bleus étincelants, au comportement doux mais ferme et à l'expérience du ministère de l'Église.

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Un babillard au puits à Baltimore (Joe Giordano / Al Jazeera)

Le centre ouvre ses portes aux femmes qui ont été victimes d'exploitation sexuelle, d'abus et de toxicomanie. Il offre également un programme de mentorat à long terme aux femmes qui cherchent à reconstruire leur vie, et chaque année, il offre des centaines de séances de mentorat sur tout, du logement à la façon d'obtenir une pièce d'identité ou un certificat de naissance et à faire face aux traumatismes. Environ 35 femmes ont suivi le programme de mentorat de l'organisation en 2019.

The Well a également une entreprise sociale sur place, appelée Hon's Honey, où les femmes fabriquent du savon et d'autres produits de bain et de beauté à partir de miel, d'huiles essentielles et d'autres produits naturels. L'espace de bureau de Hon's Honey est rempli de femmes et de l'odeur piquante du savon fleuri et des huiles essentielles.

Le produit des produits est utilisé pour offrir aux survivants un emploi à temps partiel. Pour beaucoup de femmes, c'est le premier emploi qu'elles aient jamais occupé.

Sur le mur du puits, il y a une pancarte indiquant «Nous t'aimons depuis le moment où nous t'avons vu». La philosophie de l'organisation combine une acceptation radicale avec la conviction que l'amour et des relations significatives et solidaires peuvent aider les gens à guérir des traumatismes de l'enfance et de l'exploitation sexuelle, y compris la traite des êtres humains.

Des femmes du quartier arrivent chaque jour au bureau avec leurs enfants. "Suis-je toujours le bienvenu ici même si je n'y suis pas allé depuis un moment?" a demandé une femme entrant dans la réception avec sa fille au milieu de l'après-midi. La femme était d'âge moyen, mais elle parlait avec la timidité d'un enfant.

"Vous pariez que vous l'êtes", a répondu la femme à la réception.

Les bénévoles du puits se promènent souvent dans le quartier de Curtis Bay, offrant des forfaits de soins avec des articles de toilette, des vêtements ou des sandwichs pour les femmes et les filles travaillant dans la rue. Ceux qu'ils rencontrent ont entre 15 et 60 ans, ont déclaré les volontaires. Ils leur ont fait savoir qu'ils peuvent toujours venir au centre pour prendre une douche, manger ou simplement se reposer.

'Amour inconditionnel'

Des femmes comme Jennifer, qui a grandi à Curtis Bay, ont trouvé refuge au Well.

Jennifer aide maintenant d'autres femmes vulnérables et victimes de la traite.

«Je marche dans les rues et je monte vers eux et je leur demande comment ils vont. Si vous marchez de long en large sur Fairhaven (Avenue), vous les verrez. Nous allons les serrer dans nos bras et leur parler. Nous le découvrons qu'est-ce qui se passe et s'il y a quelque chose dont ils ont besoin », dit-elle. "Guérir avec eux m'a aidé à surmonter ce qui m'est arrivé."

Traite des êtres humains à Boston / Joe Giordano

Les survivants de la traite des êtres humains reçoivent un emploi à temps partiel chez Hon's Honey at the Well (Joe Giordano / Al Jazeera)

Jessica *, 49 ans, une autre survivante qui passe du temps au Well, a déclaré que le petit ami de sa mère l'avait violée alors qu'elle n'avait que trois ans. Plus tard, elle a eu des problèmes de comportement et a été en proie à des cauchemars. En tant que très jeune adulte, elle a développé une dépendance à la cocaïne.

«Tout ce que je détestais et tout ce que je méprisais, c'est ce que je suis devenu», a-t-elle dit, décrivant cette période de sa vie. "Je n'avais aucune émotion. J'étais mécanique. J'étais une coquille sans âme."

Aujourd'hui, Jessica a déclaré que les amitiés qu'elle avait nouées au Well avaient été transformatrices.

«J'ai besoin du Puits pour la stabilité émotionnelle. J'ai toujours quelqu'un sur qui m'appuyer», se dit-elle. "L'amour authentique et inconditionnel que j'ai trouvé ici est quelque chose dont tout le monde a besoin, mais beaucoup de gens ne le trouveront jamais."

* Tous les noms des survivants de la traite des êtres humains ont été modifiés pour protéger leur vie privée.

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