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Les EAU obtiennent des drones américains alors que la Chine augmente ses ventes | moyen-Orient

La récente décision de la Maison Blanche d'autoriser la vente de systèmes d'armes avancés aux Emirats Arabes Unis met en évidence le changement délibéré de la politique américaine envers les EAU après la signature d'accords de «normalisation» avec Israël.

Pourquoi les EAU voudraient-ils des drones américains, car ils ont déjà des dizaines de véhicules aériens sans pilote (UAV) armés chinois dans leur inventaire? Et pourquoi les États-Unis ont-ils maintenant accepté ces ventes, surmontant leur réticence traditionnelle à vendre des armes sophistiquées à d'autres pays?

Les drones armés chinois ont eu un effet significatif sur les champs de bataille au Moyen-Orient et en Afrique du Nord. Ils ont été utilisés pour assassiner des chefs rebelles houthis au Yémen, tuer des combattants affiliés à l'EIIL dans le Sinaï et, pendant un certain temps, aider Khalifa Haftar à dominer l'espace de combat en Libye. Alors que les États-Unis ont traditionnellement refusé de vendre leurs derniers systèmes d'armes avancés, la Chine n'est pas liée par de telles contraintes et n'a eu aucun problème à exporter ses drones à travers le Moyen-Orient et l'Afrique.

Des usines sous licence pour construire des drones armés chinois ont été installées au Pakistan, en Arabie saoudite et au Myanmar. Les exportations de drones chinois sont si importantes que les ventes ont fait de la Chine le deuxième exportateur d'armes au monde.

Pourquoi les drones chinois sont-ils si populaires et pourquoi les États-Unis se sont-ils retenus jusqu'à présent de vendre leurs propres drones de combat?

La Chine intensifie

En quelques années seulement, la Chine a pu rechercher, produire et affiner ses drones armés, des pièces compliquées de matériel militaire, assez pour aider à faire pencher la balance de la puissance militaire dans un conflit.

Deux principaux types de drones de combat ont été mis en place pour l'exportation, tous deux ayant obtenu un succès opérationnel significatif. La première est la série Cai Hong «Rainbow», fabriquée par la Chinese Aerospace Science and Technology Corporation (CASC), la version la plus populaire étant le CH-4 qui a été vendu en Égypte, en Irak et en Jordanie. Les versions précédentes ont vu une action au Nigéria alors que le gouvernement se bat contre Boko Haram dans le nord du pays.

L'autre principal concurrent est la série de drones de combat Wing Loong. Fabriqués par le Chengdu Aircraft Industry Group (CAIG), ils ont pendant un temps dominé les champs de bataille de la Libye car ils ont opéré avec succès à partir de bases aériennes dans l'est du pays, donnant à l'Armée nationale libyenne (LNA) autoproclamée de Haftar un avantage significatif sur le Gouvernement d’accord national (GNA) assiégé.

Les deux types de drones ont plusieurs caractéristiques souhaitables en commun. Ils ont une portée significative, bien supérieure à celle d'autres drones de combat tels que le Bayraktar TB2 de Turquie, ce qui leur donne une capacité de frappe améliorée. Ils peuvent opérer de haut, ce qui les rend plus résistants que leurs concurrents et ils peuvent transporter plus de bombes et de missiles, ce qui signifie qu'ils peuvent emporter un coup de poing en cas de besoin. Enfin, ils sont nettement moins chers. Un drone de combat chinois CH-4 à 4 millions de dollars représente un quart du prix d'un Reaper MQ-9 fabriqué aux États-Unis, qui coûte 16 millions de dollars.

Alors pourquoi les pays recherchent-ils encore des systèmes d'armes américains et pourquoi les États-Unis reviennent-ils sur leur position traditionnelle de ne pas vendre de systèmes d'armes avancés à qui que ce soit d'autre qu'à des alliés proches?

Réticence américaine

Si les drones chinois ont réussi, ils ont un bilan opérationnel loin d'être parfait. Il y a eu des problèmes importants avec leur commandement et contrôle des satellites. Bien qu'ils volent assez haut, ce n'est toujours pas assez haut pour qu'ils soient invulnérables aux tirs au sol, ce qui entraîne l'abattage de plusieurs drones de combat. Bien qu'ils soient relativement bon marché, ils coûtent encore plusieurs millions de dollars et l'achat de remplacements prend du temps. Cela peut entraîner des revers sur le champ de bataille pour les forces qu'ils soutiennent.

Le MQ-9 Reaper a fait ses preuves au combat avec un excellent bilan opérationnel, bien que dans des cieux non contestés. Les drones peuvent littéralement voler de l'autre côté du monde et le Reaper est le premier drone Hunter-killer dédié au monde, capable de transporter des bombes guidées de précision plus grandes et plus lourdes ainsi que des missiles.

Les États-Unis ont été réticents à vendre ces systèmes de drones de combat de premier plan craignant qu'ils ne soient mal utilisés ou que la technologie ne tombe entre les mains de leurs rivaux, comme la Chine, qui a été accusée d'espionnage industriel pour l'aider à faire progresser son armée de haute technologie. programmes.

Pour les alliés régionaux des États-Unis, cette hésitation à partager les armes et la technologie a semblé hypocrite car ce sont les États-Unis qui ont mené un vaste programme d'assassinats contre le Pakistan, avec peu de scrupules éthiques entravant la campagne.

La Chine n'a pas de tels problèmes pour vendre sa technologie et a vu son influence se développer à travers le Moyen-Orient. Les drones armés chinois ont besoin de conseillers chinois pour former le personnel étranger et des commandes de bombes et de missiles chinois sont nécessaires car ils sont utilisés dans les conflits et doivent être remplacés. Il est beaucoup plus facile pour les nouveaux systèmes chinois d'être intégrés dans des forces armées qui les utilisent déjà. C'est ce genre d'influence qui inquiète les États-Unis.

Drone prédateur

Un drone américain Predator sans pilote survole l'aérodrome de Kandahar, dans le sud de l'Afghanistan (Fichier: Kirsty Wigglesworth / AP)

La Chine a été astucieuse pour lier les exportations de technologie militaire vers des pays qui font partie intégrante de son initiative Belt and Road (BRI), le vaste réseau de ports, d'autoroutes et de lignes ferroviaires qui servent d'artères pour la grande quantité de ressources vitales dont la Chine a besoin maintenir et garantir sa production industrielle dans un proche avenir.

Sous le président Xi Jinping, la Chine s'est montrée plus que disposée à entretenir une coopération de défense à long terme avec ses partenaires le long de la BRI. Un rapport récent (PDF) publié par le groupe de réflexion sur la politique étrangère de la London School of Economics établit un lien direct entre les ventes de drones armés chinois et les pays qui font partie de l'initiative tels que les EAU.

La puissance aérienne, un facteur important dans l'issue de la guerre en Libye

Les États-Unis ont autorisé l'exportation de la version d'exportation de leur drone Predator, qui n'est pas armé, aux Émirats arabes unis. Cela n'a pas satisfait Abu Dhabi qui a longtemps voulu que le Reaper fasse partie de son arsenal. Les Émirats arabes unis ont estimé qu'ils combattaient les ennemis des États-Unis et devraient donc avoir accès à ces systèmes avancés. Il s'est plutôt tourné vers la Chine, qui était plus qu'heureuse d'aider.

Le récent revirement américain, facilité par la signature des «accords de normalisation» avec Israël au début du mois, a vu d'importants accords d'armement passer du Congrès aux Émirats arabes unis. Les ventes de chasseurs furtifs F-35 et des très recherchés Reapers ont été autorisées, malgré les premières protestations israéliennes selon lesquelles ils perdraient leur avantage militaire qualitatif dans la région.

Alors que le F-35 Ventes donnerait aux EAU une augmentation significative de leurs capacités, le Reaper moins. Les États-Unis sont déjà à la recherche d'un remplaçant pour le système qui est opérationnel depuis 2007. Utiles pour la guerre contre-insurrectionnelle dans des cieux incontestés, les États-Unis s'éloignent des opérations de contre-insurrection qui ont largement défini leur posture militaire depuis plus de 10 ans, le focus maintenant être en guerre industrielle avec un rival proche de ses pairs comme la Chine.

Les drones de combat devront désormais être plus résistants, mieux armés, voler plus vite et plus haut, avec une couche d'autonomie beaucoup plus améliorée. Ils devront commencer à «penser par eux-mêmes». Cela est déjà possible dans les drones de reconnaissance haut de gamme tels que Global Hawk qui, une fois les ordres donnés, peuvent effectuer sa mission sans guidage humain, en cas de besoin.

Les drones devront également être bon marché, en réseau et capables de voler en essaims, submergeant leurs ennemis malgré plusieurs abattus. C'est ce genre de technologie sur laquelle travaillent les États-Unis et la Chine. Si la Chine développe ces modèles, compte tenu de sa manière actuelle de faire des affaires, il ne faudra pas longtemps avant qu'ils ne soient vendus au nouveau réseau d'alliés chinois.

Maintenant que les Émirats arabes unis se vendent des drones Reaper, ce n'est qu'une question de temps avant qu'ils ne volent des missions de combat au-dessus du ciel de la Libye et du Yémen, dans la dernière bataille d'influence entre les États-Unis et la Chine sur le Moyen-Orient et l'Afrique.

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