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Les propriétaires américains intentent une action contre l'interdiction d'expulsion du COVID-19 alors que les locataires se battent | Nouvelles des États-Unis et du Canada

Alors que des millions de personnes aux États-Unis luttent pour payer leur loyer pendant la pandémie de coronavirus, les propriétaires vont devant les tribunaux, affirmant que le moratoire national sur les expulsions met injustement leurs finances à rude épreuve et viole leurs droits de propriété.

Au moins 26 poursuites de ce type ont été intentées par des propriétaires fonciers cette année, y compris plusieurs contestations fédérales de la directive du président américain Donald Trump, délivrée par les Centers for Disease Control and Prevention (CDC), qui empêche largement les expulsions jusqu'à la fin de 2020.

À Memphis, Tennessee, sept propriétaires qui gèrent ou possèdent ensemble plus de 5000 logements locatifs ont intenté des poursuites ce mois-ci, accusant Trump et d'autres responsables fédéraux d'avoir violé de manière inconstitutionnelle leurs garanties de procédure régulière et d'anticiper à tort les lois de l'État. La National Apartment Association s'est jointe ce mois-ci à une poursuite fédérale distincte en Géorgie contre le CDC. Une autre bataille juridique a été engagée en Ohio.

«Tous les plaignants ont des locataires dans des unités qui sont en retard dans le paiement du loyer et qui seraient par ailleurs légalement expulsés des unités… sans l'ordre de suspension», indique la plainte à Memphis. Ces propriétaires sont tenus par la loi de dépenser de l'argent pour les réparations et l'entretien des logements locatifs, mais ne reçoivent pas d'aide fédérale en vertu de l'interdiction, dit-il.

Les défenseurs du logement craignent que le renversement de ces interdictions ne fasse augmenter le nombre de sans-abri, forçant les gens à se presser dans les espaces intérieurs et les abris et à aggraver la propagation de l'infection.

La directive du CDC, qui est entrée en vigueur le 4 septembre, se fonde sur les larges pouvoirs de l’agence en matière de protection de la santé publique. L'agence l'a placé dans le contexte d'autres réponses gouvernementales historiques, sans précédent et extrêmement rares à la pandémie, et a déclaré que l'arrêt des expulsions était un moyen efficace de prévenir la propagation du coronavirus.

Pour avoir droit à cette protection, les locataires doivent gagner 198 000 $ ou moins pour les couples déclarant conjointement, ou 99 000 $ pour les déclarants célibataires; démontrer qu'ils ont demandé l'aide du gouvernement pour payer le loyer; déclarent qu'ils ne peuvent pas payer en raison des difficultés du COVID-19 et affirment qu'ils risquent de devenir sans-abri s'ils sont expulsés.

La directive du CDC a été prononcée au moment même où de nombreuses autres interdictions d’expulsion – y compris le moratoire sur les expulsions de la loi CARES, qui couvrait environ 12 millions de personnes dans des logements subventionnés par le gouvernement fédéral – devaient expirer.

Cela a déclenché l'alarme puisque plus de 20 millions de locataires vivent dans des ménages qui ont subi des pertes d'emplois liées au COVID-19, selon un rapport de l'Institut Aspen.

Pourtant, les défenseurs du logement n'ont offert qu'un soutien tiède au moratoire, avertissant que sans une aide fédérale supplémentaire pour les personnes sans emploi et en retard sur leur loyer dans la pandémie, cela ne fait que retarder une vague d'expulsions imminente.

«Je pense que beaucoup de gens ont encore des difficultés économiques. Ce sont ces personnes qui sont actuellement gardées dans leur logement en raison de l’ordre du CDC, a déclaré Katy Ramsey Mason, professeure adjointe de droit à l’université de Memphis.

La commande de la CDC n’incluait notamment pas d’aide financière aux propriétaires, ce qui a contraint beaucoup d’entre eux à envisager de vendre leurs propriétés, les loyers restant impayés. Cela pourrait finalement entraîner une perte encore plus grande de logements abordables.

«D'une certaine manière, je suis surpris qu'il ait fallu si longtemps pour que ce procès se manifeste», a déclaré Mason.

Ces défis sont particulièrement importants à Memphis, où les saisies massives pendant la Grande Récession qui a suivi l'effondrement du marché du logement en 2008 ont forcé une grande partie de la classe moyenne noire de la ville à perdre la propriété de maisons unifamiliales. Des sociétés d'investissement non étatiques ont acheté ces propriétés et les ont transformées en locations, a déclaré Daniel Schaffzin, qui enseigne le droit à l'Université de Memphis.

Tous les sept propriétaires sauf un dans l'affaire Memphis sont des sociétés à responsabilité limitée, qui sont généralement conçues pour protéger leurs véritables propriétaires de la responsabilité des dettes ou des responsabilités. L'un est enregistré au Tennessee mais basé en Californie. Deux autres sont basés dans l'Utah et le New Jersey.

Avant que la procédure civile ne soit suspendue en raison de la pandémie, environ un locataire de Memphis sur cinq avait fait l'objet d'un avis d'expulsion entre 2016 et 2019, selon le chercheur en logement Austin Harrison. Dans certains quartiers, le taux atteignait un sur trois.

Les propriétaires ont déposé au moins 23 contestations judiciaires contre les moratoires d'expulsion dans tout le pays devant les tribunaux étatiques et locaux, sans succès jusqu'à présent, a déclaré Edmund Witter, avocat en chef du Housing Justice Project de la King County Bar Association, basée à Seattle.

Il est révélateur, a déclaré Witter, que dans les 13 cas où les juges ont été invités à se prononcer sur le fond, tous ont refusé d'arrêter temporairement les interdictions d'expulsion pendant que les poursuites sont en cours.

Plus récemment, la fondation libertaire Pacific Legal a cherché à reprendre les expulsions dans l'État de Washington et la ville de Seattle, où le moratoire de huit mois du gouverneur expirera le 15 octobre. Les avocats de la fondation ont déclaré que les propriétaires avaient besoin d'une aide rapide car on ne sait pas combien de temps sinon, une interdiction d'expulsion restera en vigueur.

Diane Patterson, une cuisinière de 60 ans à Memphis qui vit dans l'une des 3400 unités de Hunter Oaks Apartments, a déclaré que les propriétaires actuels du complexe d'appartements avaient fait un «excellent travail» depuis leur prise de fonction l'année dernière, en faisant des rénovations et en installant nouveau revêtement. Elle a réussi à gagner son loyer chaque mois, mais elle a déclaré que les propriétaires, en général, devraient attendre la fin de la pandémie d'expulser les gens.

«Ils devraient attendre», dit-elle. «Ils ne font qu'empirer les choses en mettant les gens à la rue.»

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