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Promenades dans les arbres à Chennai: les gens qui construisent des forêts urbaines en Inde | Environnement

Chennai, Inde – Par un dimanche matin frais, un mois avant le verrouillage du coronavirus, je rejoins un groupe d'environ deux douzaines de personnes rassemblées à l'entrée d'une petite ruelle, alors que nous nous embarquons pour une promenade dans les arbres.

Le tronçon de trois kilomètres, qui traverse un quartier de bungalows, est une oasis urbaine. Autour de lui, deux routes principales sont bordées d'immeubles d'habitation, de restaurants et d'établissements commerciaux très fréquentés. De façon sporadique, un arbre parvient à pousser à travers le pavé carrelé, mais ils sont peu nombreux et espacés.

En revanche, les bungalows de la ruelle sont entourés d'une végétation luxuriante, les arbres créant une canopée fraîche au milieu d'un paysage urbain.

En nous promenant, nous nous arrêtons à l'occasion pour identifier des espèces d'arbres avec l'aide de Latha Nathan et Rajani Arjun, volontaires de Nizhal, une «ONG d'arbres» locale qui organise ces promenades. Nous apprenons que l'arbre aux gousses minces et longues en forme de haricot jointes à une extrémité est un bois d'ivoire – dont les feuilles sont une source d'indigo, tandis que son bois pâle est utilisé pour fabriquer les célèbres jouets Chennapatna; le boulet indien, qui a une écorce profondément fissurée, porte les fleurs parfumées de bakul; l'hibiscus de mer a des feuilles en forme de cœur et des fleurs jaunes; et le mûrier indien est une source de colorants dans les tons de rouge, chocolat et marron.

Sur la côte de Chennai, le temps est généralement chaud et humide, sauf pendant la saison de la mousson de septembre à décembre, qui annonce un climat plus frais. Les pluies renforcent les sources d'eau critiques, mais s'il y a une saison de mousson déficiente, les réservoirs peuvent s'assécher, ce qui entraîne une baisse de l'approvisionnement en eau de la ville. Les habitants dépendent alors fortement des eaux souterraines, qui ne sont pas toujours potables, ce qui les oblige à acheter de l'eau potable. Le prélèvement excessif des eaux souterraines a, quant à lui, également conduit à l'abaissement de la nappe phréatique dans la ville et les zones voisines.

Pour aggraver les choses, Chennai a connu des conditions météorologiques extrêmes ces dernières années – des inondations en 2015, un cyclone qui a abattu plus de 100000 arbres en 2016, des moussons faibles et des sécheresses les années suivantes.

Avec les pénuries d'eau et la perte importante de verdure, une plus grande attention a été accordée au rôle des arbres pour assurer de bonnes pluies, restaurer les nappes phréatiques et reconstituer les réservoirs. L'accent a été mis davantage sur les programmes visant à accroître les espaces verts dans la ville, tant au niveau individuel que communautaire.

Nizhal, qui s'est formé il y a 15 ans, a été l'une des premières voix à essayer de faire prendre conscience du lien entre les arbres et le temps. L'ONG est désormais impliquée dans le «verdissement sensible» – ou la plantation d'arbres spécifiques à un emplacement, en particulier ceux indigènes qui sont en voie de disparition – à Chennai et dans d'autres zones urbaines à proximité.

Promenades dans les arbres à Chennai

Un arbre Ashoka fleurit dans la forêt urbaine de Kotturpuram; l'arbre est inscrit sur la liste rouge des espèces menacées de l'Union internationale pour la conservation de la nature (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

Efforts communautaires

Nizhal se concentre sur les arbres indigènes car ils ont tendance à mieux s'en tirer que les arbres étrangers, expliquent les volontaires Nathan et Arjun. Alors que les arbres de gulmohar – avec leurs fleurs rouge orangé – peignent un joli tableau le long des routes, et que les délicates fleurs roses de l'arbre de pluie ajoutent un charme éphémère au paysage urbain, les racines peu profondes de ces arbres importés peuvent facilement céder lors de fortes pluies ou cyclones, dit Arjun.

«Les arbres indigènes, en revanche, peuvent mettre du temps à pousser, mais leurs racines pivotantes pénètrent profondément dans le sol et peuvent mieux résister aux défis climatiques de la région», a déclaré l'ancien enseignant bénévole auprès de Nizhal depuis près d'une décennie. maintenant, ajoute.

À la fin de la promenade dans les arbres, quelqu'un du groupe s'enquiert des horaires du "shramdhan", ou séances de soin des arbres, dans la forêt urbaine de Kotturpuram, située le long de la rivière Adyar de Chennai à environ 10 km.

C'est l'un des nombreux parcs arborés élevés par l'ONG, où tous les dimanches, entre 16h30 et 18h, des étudiants et des jeunes professionnels de toute la ville viennent donner un coup de main pour arroser ou tailler les arbres, élever des jeunes arbres, collecter des graines, paillage, compostage ou enregistrement de la croissance des jeunes arbres.

Le parc arboré a certainement changé l'ambiance du lieu.

Sangeetha Prabhushankar, résidente de Chennai

Lors de ma visite au parc de Kotturpuram le lendemain soir, je trouve des sentiers interconnectés bordés d'arbres des deux côtés, à côté de panneaux identifiant les noms des quelque 600 espèces qui s'y trouvent. Certains des arbres arborent également les noms d'insectes ou de papillons qui existent dans les écosystèmes créés par des arbres spécifiques.

Un panneau à côté de l'arbre arjuna (terminalia arjuna) mentionne qu'il sert d'hôte à la teigne des tussards. Sur les sentiers, les marcheurs montent et descendent délibérément, tandis que des amis s'assoient et discutent sur des sièges éparpillés. Au coucher du soleil, les chauves-souris font des voyages à grande vitesse entre le toit du belvédère et les auvents des arbres.

«Auparavant, les gens déversaient des déchets sur les rives de la rivière. Les tas d'ordures et la puanteur nous empêchaient même de marcher sur la route», explique Sangeetha Prabhushankar, qui vit dans la région depuis près de 20 ans. "Le parc arboré a certainement changé l'atmosphère du lieu."

Elle rapporte avoir vu une myriade d'oiseaux comme le martin-pêcheur, le pic et les bulbes, ainsi que des cerfs et de nombreux papillons dans le parc.

Protecteurs d'arbres bénévoles

Au début des années 2000, le fondateur de Nizhal Shobha Menon était un journaliste qui écrivait sur les problèmes environnementaux à Chennai. Au cours de son travail, elle s'est inquiétée du fait que l'écologisation en tant que question civique n'était pas abordée avec l'importance qu'elle estimait qu'elle méritait.

Non contente d'écrire simplement sur l'environnement, elle a décidé de commencer à élever elle-même des jeunes arbres. Elle a planté de jeunes arbres au bord des routes et sur les campus des écoles publiques, les donnant également à quiconque s'intéressait à la plantation.

Le Dr Sekhar Raghavan, directrice du Rain Center, Chennai, une ONG travaillant à vulgariser la collecte des eaux de pluie, qui était une bonne amie, lui a suggéré de créer une ONG.

Promenades dans les arbres à Chennai

Plantation à l'Institut de technologie textile (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

En 2005, Menon a lancé Nizhal. «Notre idée était de souligner l'importance de préserver et de prendre soin des arbres qui nous entourent et de comprendre également pourquoi il est important de cultiver davantage d'arbres indigènes», dit-elle.

Menon a contacté des gens comme G Dattatri, le premier urbaniste en chef de Chennai, et Theodore Baskaran, l'ancien ministre des Postes de Chennai, qui étaient profondément intéressés par les arbres. Tous deux ont rejoint l'ONG en tant que conseillers.

"En fait, c'est M. Dattatri qui a suggéré le nom Nizhal, qui signifie ombre en tamoul, pour l'ONG", explique Menon à la voix douce, qui a environ 50 ans.

Avec des conseillers des domaines de l'agriculture et de l'horticulture à bord, Nizhal a commencé ses programmes de promenades dans les arbres et de plantation visant à informer les résidents sur les espèces d'arbres appropriées et la nécessité de prendre soin même des arbres matures qui les entourent.

Ils ont décidé très tôt que l'ONG serait une initiative dirigée par des bénévoles, car ils pensaient que seule la participation de la communauté pouvait assurer la croissance saine des arbres dans les espaces publics.

Promenades dans les arbres à Chennai

Écologisation d'une station du système de transport en commun rapide (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

Le premier parc arboré

En 2006, le service des travaux publics de la ville a approché Nizhal avec une proposition de verdir 4,5 acres de terrain sur les rives de la rivière Adyar. Il s'agissait de leur premier projet de parc arboré, initialement appelé le parc arboré Kotturpuram.

Les années suivantes ont vu Menon et son équipe de bénévoles planter des graines et des gaules achetés auprès du Forest Way Trust, une association caritative dédiée à la restauration de la nature, et d'Auroville, à Pondichéry. Forest Way et Auroville sont les principales sources de variétés indigènes, en particulier les essences forestières sempervirentes sèches. Les membres de Nizhal se procuraient également des graines rares au fur et à mesure qu'ils les rencontraient.

Le week-end, quelques volontaires se joignaient pour creuser des fosses, planter et entretenir les arbres, et les jours de semaine, un vieux gardien aidait Menon à arroser les jeunes arbres. Au cours des années suivantes, davantage de résidents de la région se sont joints à nous pour aider et la communauté a formé une société appelée Friends of Kotturpuram Tree Park.

C'est plutôt un laboratoire vivant où viennent des étudiants en zoologie qui étudient les insectes, des étudiants en botanique qui viennent étudier les arbres.

Latha Nathan, bénévole Nizhal

Pendant que les jeunes arbres poussaient, le conseil municipal a aménagé des sentiers et construit des places assises dans le parc.

«Il s'agit d'un projet historique et de nombreuses personnes de toutes professions, groupes de revenus et âges ont été impliquées dans la co-création de cet espace», déclare Menon. "C'est toujours un travail en cours, nous voulons que ce soit un endroit avec beaucoup d'espèces indigènes qui facilitent plus de relations avec la faune et la flore locales."

Au fur et à mesure que les arbres poussaient, le concept du lieu en tant que parc a changé.

«C'est plus comme un laboratoire vivant où des étudiants en zoologie viennent étudier les insectes, des étudiants en botanique venant étudier les arbres», déclare Latha Nathan, volontaire de Nizhal, «et l'appeler un parc ne semblait pas approprié. Nizhal a donc décidé de changer le nom de Kotturpuram Tree Park à Kotturpuram Urban Forest. "

La profusion d'arbres indigènes là-bas en a fait une source inestimable de graines et de jeunes arbres rares ainsi que d'arbres et de plantes communs. La forêt urbaine est maintenant devenue un exemple majeur de partenariat public-privé-ONG, où le conseil municipal aide à créer des sentiers et à assurer l'approvisionnement en eau, tandis que la communauté donne du temps pour arroser les plantes et prendre soin des jeunes arbres.

Des forêts urbaines partout

Pour Nizhal, ce qui a commencé comme un effort pour comprendre et sauver les arbres existants s'est maintenant étendu à l'élevage de forêts urbaines dans des poches de terres qui leur sont attribuées dans les hôpitaux, les stations de métro, les espaces publics et les prisons à travers l'État.

L'un des endroits où Nizhal est actif depuis un certain temps est l'Institut de santé mentale (IMH), vieux de plusieurs siècles. Dans le quadrilatère à côté de l'aile des femmes de l'hôpital gouvernemental, des fleurs violettes, jaunes et roses donnent un air joyeux tandis que dans d'autres zones des locaux, un potager biologique se développe à côté d'un bosquet d'arbres qui comprend des fruits comme le Groseille à maquereau indienne, pomme rose, banane et autres fruits tropicaux.

«Nizhal nous aide depuis longtemps dans tous les domaines du jardinage», déclare le Dr Poorna Chandrika, directeur de l'IMH.

«Nous permettons à nos patients d'aider dans le jardin dans le cadre de l'ergothérapie et nous en avons constaté des avantages positifs. Dans certains cas, nous avons même pu réduire la médication des patients après qu'ils aient commencé à passer du temps à s'occuper des plantes. . "

Promenades dans les arbres à Chennai

Un homme porte des fruits à l'Institut de santé mentale (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

En plus d'offrir son expertise dans la mise en place d'un potager biologique et du lombricompost, l'ONG apporte son aide dans la création et le maintien d'une atmosphère vibrante et verte à l'intérieur des locaux de l'hôpital.

Geetanjlee Menon, 49 ans, est une bénévole de longue date de Nizhal et une militante verte qui fait du bénévolat auprès de plusieurs organisations de conservation. Son travail avec Nizhal consiste à se rendre à l'hôpital deux ou trois fois par mois, à fournir des semences et des outils de jardinage et à offrir un soutien pour nourrir les jeunes arbres qui poussent sur les lieux.

«Lorsque certains patients vous reconnaissent et viennent vous parler de la façon dont ils ont passé du temps dans le jardin ou de la façon dont ils ont aidé à arroser les plantes, il y a un sentiment de satisfaction», dit-elle.

Le programme des prisons vertes de Nizhal a très bien réussi à lancer une production végétale biologique florissante et autosuffisante et des moyens de subsistance alternatifs pour les détenus. Le programme introduit dans une prison de la ville s'est progressivement étendu à d'autres dans l'État.

Transformer les terres et les esprits

Historiquement, plusieurs plans d'eau sont connus pour avoir existé à divers endroits autour de Chennai. Mais à mesure que la population augmentait, les empiètements et le déversement de déchets sur les berges des lacs et des rivières ont non seulement entraîné la mort lente des plans d'eau autrefois luxuriants, mais ont également créé le fardeau supplémentaire de la contamination et de l'épuisement de la nappe phréatique.

Pour éviter l'épuisement des eaux souterraines, le conseil municipal de Chennai a rendu la collecte des eaux de pluie obligatoire. Même si cela a accru la prise de conscience de la nécessité de récupérer l'eau de pluie, la ville fait toujours face à des pénuries d'eau.

De son côté, Nizhal a dirigé la restauration écologique du bord du lac Chitlapakkam, situé à environ sept kilomètres de l'aéroport de Chennai. Le lac, qui mesurait à l'origine environ 80 acres, était autrefois une source d'eau potable pour les habitants des environs. Mais à mesure que le nombre de maisons augmentait, la zone autour du lac est devenue un dépotoir pour les ordures. Cela a pollué l'eau et a également entraîné un rétrécissement du lac de plus de 50%.

Promenades dans les arbres à Chennai

Des bénévoles ont travaillé pour restaurer la verdure le long du lac Chitlapakkam (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

Karthik N, 43 ans, ingénieur bénévole auprès de Nizhal, dit que la verdure présente autour du lac était composée d'arbustes sauvages et d'arbres envahissants connus pour absorber l'humidité du sol, ce qui aggrave la situation.

"Le concept que nous suivons est au lieu d'embellir la zone du lac avec une verdure symbolique, nous devrions planter des arbres qui aideraient à purifier et retenir l'eau et qui pourraient également agir comme une barrière biologique efficace autour du lac", dit-il.

Suivant ce plan, un groupe de volontaires – qui comprend Karthik, sa femme Lakshmi Bargavi et ses amis Jeyaram V et Hareesh A – a planté des gaules fournies par Nizhal dans la zone d'un acre qui leur a été attribuée sur le côté est du lac. . Ils ont déjà planté 200 gaules d'environ 50 espèces d'arbres indigènes et veillent à la survie des jeunes arbres.

Parfois, malgré les meilleurs efforts, des défis imprévus surgissent. Comme en octobre 2019, lorsque les autorités ont abattu une centaine d'arbres le long de la rivière dans la forêt urbaine de Kotturpuram dans le cadre des «efforts officiels de restauration de la rivière». Cela a été décrit plus tard comme une erreur par inadvertance.

«C'était déchirant de voir le travail laborieux de plus d'une décennie pour élever ces espèces d'arbres rares de son stade de jeune arbre au gaspillage», dit Shobha Menon, sa voix portant l'angoisse de la perte imprévue. Elle ajoute que des efforts sont actuellement déployés par Nizhal pour restaurer la couverture verte.

"Cependant, il est si réconfortant que même pendant le verrouillage, il y a eu des cas de volontaires dans différents quartiers vérifiant les jeunes arbres dont ils avaient la charge, qu'il s'agisse d'enseignants, d'ingénieurs en logiciel ou de professionnels de la santé. Des requêtes telles que" Le jeune arbre numéro 24 a une infection blanche, Que dois-je faire à ce sujet?' sont courants », ajoute-t-elle.

Promenades dans les arbres à Chennai

Les bénévoles ont jusqu'à présent planté environ 200 gaules d'environ 50 espèces d'arbres indigènes au bord du lac Chitlapakkam (Photo gracieuseté de Shobha Menon)

Le concept de Nizhal a toujours été de connecter les communautés aux arbres, d'encourager les habitants à prendre la responsabilité de s'occuper des espaces publics autour d'eux.

«En verdissant l'espace, nous visons à provoquer une transformation, non seulement de la terre, mais aussi des esprits», a déclaré le Dr Thirupanangadu Diwakar Babu, administrateur de Nizhal.

«Notre principe est de verdir les espaces avec sensibilité et d'aider les gens à maintenir les arbres de leur quartier», dit Menon.

"Cela peut être difficile, mais c'est notre effort."

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