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«Tant que vous aimez Jésus»: la bataille pour les enfants de Pine Ridge | Actualités des États-Unis

La réserve de Pine Ridge dans le Dakota du Sud couvre environ 2,8 millions d'acres (1,13 million d'hectares) et abrite près de 20 000 membres du peuple Oglala Lakota. À l’intérieur des limites de la réserve se trouve le parc national des Badlands, une vaste étendue de formations karstiques de mesa de table et une douzaine de petites villes et villages.

Dans la rue principale calme de sa plus grande ville, également appelée Pine Ridge, vous trouverez un nouveau supermarché, un restaurant de restauration rapide Taco John, une station-service et un Pizza Hut.

Il y a aussi l’église épiscopale de la Sainte-Croix en face de l’église catholique du Sacré-Cœur, à deux pas du ministère presbytérien-luthérien conjoint et d’un centre de retraite adjacent qui est utilisé pour les rassemblements sur le thème des chrétiens et pour la distribution de colis alimentaires. Les églises et autres bâtiments chrétiens, un méli-mélo de structures construites dans les années 1960 et 1970, semblent démodées et usées.

Plus bas dans la grande rue principale se trouve Higher Ground, le seul café de la ville. L'année dernière, avant la pandémie COVID-19, il a diffusé de la musique rock et pop chrétienne à un flux de clients en grande partie non autochtones. Beaucoup d'entre eux étaient des missionnaires chrétiens – quelques-uns des plus jeunes en étaient à leur première visite dans la réserve, mais beaucoup étaient d'âge moyen et revenaient année après année.

Un peu plus loin de la ville se trouvent l'église Potter House et une église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours.

Les églises, les centres de retraite et les missions dominent les paysages de rue et les badlands bucoliques de Pine Ridge. En fait, il y a une église ici pour 388 personnes – ce qui en fait la deuxième seulement à Indianapolis aux États-Unis (avec une église pour 289 personnes) en termes de nombre d'organisations religieuses par habitant.

La vaste réserve de Pine Ridge, dans le Dakota du Sud, abrite la nation Oglala Sioux (Stephen Starr / Al Jazeera)

Une histoire d'abus et de nettoyage culturel

Mais les missionnaires chrétiens et les églises occupent une place sombre dans la conscience historique des Amérindiens.

À la fin des années 1800, des pensionnats ont été créés et gérés par des ordres religieux dans le seul but d'assimiler les enfants amérindiens à la culture chrétienne des colons blancs tout en essayant de détruire leurs liens avec leur propre culture, leurs langues, leurs traditions et leurs familles.

Pendant près d'un siècle, des enfants autochtones ont été emmenés de chez eux et envoyés dans l'un des centaines de pensionnats aux États-Unis et au Canada. Là, ils ont souffert de la famine, de la négligence, de maladies comme la tuberculose et de violences physiques, sexuelles et émotionnelles.

De nombreux enfants n'ont pas survécu aux écoles.

De plus, la politique d'assimilation forcée du gouvernement américain a conduit à l'adoption de milliers d'enfants amérindiens par des familles blanches dans les années 1950 et 1960.

Mais malgré les décennies d'abus et de nettoyage culturel, aujourd'hui, les enfants amérindiens se retrouvent encore entourés de missionnaires.

Davidica Little Spotted Horse s'efforce de faire la lumière sur les efforts de conversion des missionnaires dans la réserve (Stephen Starr / Al Jazeera)

«Ils ne voient pas ce qu’ils font comme mal»

Davidica Little Spotted Horse est un musicien de 47 ans qui vit à Oglala, une ville située à environ 15 minutes de route au nord de Pine Ridge. Il abrite environ 1 300 personnes et le Centre Re * Creation & Worship, les Missionnaires Oyate Concern et l'Église Notre-Dame des Sioux. Avec leurs toits de couleur vin et sarcelle aux couleurs vives, les structures – parmi les plus grandes de la communauté – se démarquent des caravanes et des maisons mobiles principalement vieillissantes habitées par les résidents.

Elle se souvient de la première fois qu'elle a vu des missionnaires sur la réserve. «Je conduisais avec mon ex-mari à Oglala. C'était un dimanche matin et j'ai vu toutes ces voitures garées ensemble », dit-elle. «Je lui ai demandé ce qui se passait et il a dit que c'était un rassemblement de service chrétien. Je n’en avais jamais entendu parler auparavant. »

Elle n'était pas immédiatement concernée et, comme beaucoup d'autres parents de la communauté, a permis à ses enfants de jouer au Re * Creation and Worship Center, une église missionnaire avec le groupe d'églises Pentecostal Assemblies of God, pour la simple raison qu'il y avait un Cour de récréation.

Mais un jour, sa fille, qui avait environ 10 ans à l'époque, est rentrée à la maison en se plaignant de douleurs aux genoux. Elle avait été obligée de s'agenouiller sur le gravier, a-t-elle dit.

«Ensuite, quelqu'un de notre communauté m'a appelé et m'a dit que (le centre) avait un mur bordé de certificats de baptême, et ils ont vu les noms de mes enfants dessus», se souvient-elle.

«J'ai demandé à mes enfants et ils ont dit qu'il y avait une petite pataugeoire où les enfants ont été invités à s'allonger et ils ont été plongés.

«Ils n'avaient aucune idée de ce qui s'était passé.

Little Spotted Horse a déclaré qu'elle avait confronté les dirigeants du centre et qu'on lui avait demandé de partir. Ses enfants ne sont jamais revenus. Le Re * Creation and Worship Center a refusé de répondre aux questions d’Al Jazeera pour savoir si le fait de baptiser des enfants sans l’autorisation de leurs parents faisait ou restait parmi ses activités.

"Ils ne voient pas ce qu'ils font comme mal", a déclaré Little Spotted Horse. "Ils pensent qu'ils ont le droit de faire ce truc bizarre."

Ces incidents ont incité Little Spotted Horse à commencer à enquêter sur ce que faisaient les églises et les missionnaires dans la réserve.

Le matériel de propagande chrétienne est encore couramment distribué dans les communautés autochtones de la réserve; celui-ci prétend que Jésus est plus grand que le dieu Lakota, Tunkasila (Stephen Starr / Al Jazeera)

«Porno de pauvreté»

Elle a commencé à parler aux membres de sa communauté et à leur demander de partager leurs récits d'incidents avec des groupes religieux.

«Environ 130 personnes ont afflué vers l'avant», a-t-elle expliqué. «Ils ont dit qu'il y avait eu des incidents de violence sexuelle, de violence spirituelle, de violence physique, de violence verbale. Accueillir des enfants sans permission, leurs parents ne sachant pas ce qui se passe. »

Elle a raconté l'histoire d'une mère qui a permis à son enfant d'être emmené par des missionnaires pour jouer avec d'autres enfants dans un lieu religieux voisin, mais lorsque l'enfant n'a pas été rendu à l'heure convenue, elle a paniqué, appelant la police et organisant une perquisition. L'enfant a été rendu plusieurs heures plus tard, mais les missionnaires sont partis sans jamais expliquer la raison du retard ni avoir été interpellés par la police tribale.

Little Spotted Horse a également déclaré qu'elle croyait que les missions utilisent des images d'enfants autochtones pour collecter des fonds pour leurs propres organisations.

«Honnêtement, je pense que toutes les églises sont ici juste pour gagner de l'argent parce qu'elles font le truc du porno de la pauvreté – 'Regardez ces pauvres autochtones, donnez-nous, donnez-nous, nous allons les sauver.'» Elle a expiré et baissa les yeux sur sa petite-fille qui essayait de se dégager de ses bras.

Son activisme a abouti à une ordonnance tribale de 2017 qui oblige les groupes venant dans la réserve à se présenter aux autorités tribales et à se conformer aux vérifications des antécédents et aux tests de dépistage des drogues pour les personnes travaillant avec des enfants. «S'ils ne le font pas, nous pouvons appeler les flics et les faire escorter hors de la réservation», dit-elle.

Environ 60% des enfants vivent sous le seuil de pauvreté dans la réserve de Pine Ridge, contre 21% dans tout le pays (Stephen Starr / Al Jazeera)

'Merci d'avoir posé la question'

Duane Yellowhawk, membre du comité de la loi et de l’ordre du Conseil tribal des Oglala Sioux, a estimé qu’il y avait entre 70 et 100 églises sur la réserve.

«Je ne peux pas le dire exactement, mais il y a beaucoup d’églises aux alentours», a-t-il déclaré.

De 30 à 45 missions supplémentaires descendent dans la région chaque printemps et été, a-t-il expliqué.

Les missions – qui amènent des gens de partout aux États-Unis dans la réserve – emmènent les enfants Lakota nager, camper et faire d'autres voyages tout en leur présentant le christianisme. Certaines organisations missionnaires travaillent également sur des projets d'infrastructure indispensables, notamment la construction de rampes pour les utilisateurs de fauteuils roulants et la peinture des maisons.

Mais Yellowhawk a déclaré qu'il ne croyait pas que les églises ou les missions soient tenues d'obtenir la permission du Conseil tribal Oglala Sioux qui gère la réservation avant leur arrivée.

La situation n'est pas claire. Alors que le comité de la loi et de l'ordre est responsable de l'application de l'ordonnance, Yellowhawk a déclaré pendant son mandat qu'il n'avait vu aucune vérification des antécédents fournie par des organisations chrétiennes. Little Spotted Horse, cependant, soutient que c'est la loi.

D'autres membres du conseil tribal contactés par Al Jazeera ont refusé de commenter le rôle des organisations chrétiennes dans la vie de la réserve.

Alors qu'un certain nombre de groupes effectuent d'importants travaux d'infrastructure et de secours, certains rapports d'incidents inquiétants sont apparus. En mars 2019, un prêtre de l'église Holy Spirit qui avait déjà travaillé dans la tribu des Sioux de la rivière Cheyenne située à 160 km au nord-est de Pine Ridge a été condamné à six ans de prison pour avoir abusé sexuellement d'une fille de 13 ans à Rapid. Ville, Dakota du Sud, 65 km (40 miles) au nord-ouest de Pine Ridge.

Dans un article de 2019, le journal Indian Country Today a rendu compte du cas de T, une femme de Pine Ridge qui aurait été abusée sexuellement pendant son enfance pendant quatre ans par un membre du Re * Creation and Worship Center. T a refusé de parler à Al Jazeera pour cet article, invoquant un inconfort aigu avec le dragage du passé.

«Quand elle s'est finalement manifestée parce que personne ne la croyait, (la police tribale) a dit qu'elle ne pouvait pas poursuivre parce que c'était sa parole contre celle du gars», a déclaré Little Spotted Horse, qui connaît l'affaire.

Eric Sutton, le pasteur principal du centre, a déclaré à Indian Country Today à propos de l'auteur présumé: «Je l'ai licencié dès que j'ai entendu parler des accusations. Le dernier que j'ai entendu, il était en Pennsylvanie.

Les questions posées à Sutton par Al Jazeera par e-mail pour savoir si des vérifications des antécédents sont actuellement effectuées sur des bénévoles travaillant auprès d'enfants ont reçu une réponse: «Nous n'avons aucun commentaire. Merci d'avoir posé la question."

L'église épiscopale Holy Cross dans le centre-ville de Pine Ridge est l'une des nombreuses institutions chrétiennes qui dominent les paysages de rue à travers la réserve (Stephen Starr / Al Jazeera)

«Jésus-Christ est-il votre sauveur?»

Voyager autour de Pine Ridge avant que la pandémie ne l'oblige à fermer ses frontières aux visiteurs pendant un certain temps plus tôt cette année, la présence de missionnaires et leur évangélisation apparente étaient visibles partout.

À la Pizza Hut locale, environ un tiers des clients sur une période d'une heure n'étaient pas autochtones. Beaucoup portaient des T-shirts portant les noms de groupes missionnaires et d'églises.

Au café Higher Ground, une femme blanche d'âge moyen s'est entretenue avec deux lycéens autochtones. «Jésus-Christ est-il votre sauveur?» elle leur a demandé. Elle a parlé intensément aux enfants, qui ont révélé dans quelle classe de lycée ils étaient, mais sont restés pour la plupart silencieux. «Jésus-Christ n'a jamais rien fait de mal», a-t-elle souligné avant de leur acheter un verre, de leur donner de l'argent et de partir.

Les appels adressés plus tard au propriétaire du café demandant des commentaires sur les activités des missionnaires dans leurs locaux n’ont pas reçu de réponse. Les courriels envoyés à un certain nombre de groupes missionnaires demandant si les enfants Lakota avec lesquels eux ou leurs volontaires interagissent reçoivent de l'argent pour une raison quelconque, sont également restés sans réponse.

Une interdiction du prosélytisme

La célébration Wacipi et Fair de la nation Oglala Lakota qui a généralement lieu au pow-wow à la périphérie de Pine Ridge chaque août (mais annulée cette année en raison de la pandémie COVID-19) est un rassemblement social, culturel et spirituel important pour les peuples Lakota de partout les Etats Unis. Des centaines de Lakota se rassemblent pendant trois jours pour regarder et participer à des compétitions et événements de battements de tambour, de danse et de regalia. Le son des chants cérémoniels Lakota remplit l'air calme du Dakota du Sud. À côté des terrains de pow-wow se trouvent un événement de rodéo, un carnaval et un camping où amis et familles discutent jusque tard dans la nuit.

Mais là aussi, les missionnaires étaient en vue en août dernier. À côté de l’entrée principale se trouvait un stand pour les Témoins de Jéhovah devant lequel se tenaient un jeune homme blanc bien habillé et une jeune femme autochtone. Quand Al Jazeera a posé une question à la femme, l'homme est intervenu, demandant que les questions de presse liées à leur travail sur la réservation soient dirigées vers leur site Web. Les courriels adressés à l’avocat général des Témoins de Jéhovah à New York, demandant si l’organisation jugeait approprié de se présenter à cet événement traditionnel et spirituel de Lakota, sont restés sans réponse.

Le pow-wow annuel ou «wacipi» est un événement familial et spirituel pour les résidents de Pine Ridge, mais ici aussi les missionnaires font sentir leur présence (Stephen Starr / Al Jazeera)

Bien sûr, de nombreux groupes chrétiens visent à aider une communauté où 60% des enfants vivent sous le seuil de pauvreté (contre 21% à l'échelle nationale), où l'espérance de vie est la plus faible aux États-Unis et où, en août, une urgence suicide a été déclarée à la suite de rapports faisant état de 177 tentatives de jeunes de se suicider au cours des huit premiers mois de cette année. Mais au cœur de ces problèmes et d’autres se trouvent les retombées intergénérationnelles des efforts de l’Amérique blanche pour éradiquer l’identité amérindienne – quelque chose que de nombreux groupes missionnaires semblent reproduire.

Bien que toutes les organisations ne soient pas strictement axées sur les missionnaires.

L'organisation Re-Member est une organisation à but non lucratif basée à 10 minutes à l'est de la ville de Pine Ridge qui souligne expressément dans sa trousse de préparation des bénévoles que le prosélytisme est interdit. Il avertit également que les vêtements représentant des images religieuses doivent être évités.

«Bien que beaucoup de nos bénévoles viennent d'églises, nous sommes très francs dans nos termes et conditions, les informations avant le voyage et l'orientation sur place, que Re-Member est une organisation bénévole à but non lucratif», a déclaré Cory True , un directeur exécutif. «Re-Member insiste pour que tous les bénévoles adhèrent à notre politique contre tout prosélytisme que ce soit au cours de leur visite.»

Selon sa page Facebook, Re-Member a installé cette année plusieurs rampes, 14 dépendances et livré près de 70 lits aux communautés de Pine Ridge, dépensant ainsi environ 25 000 $ en matériaux de construction. De plus, certains des articles en vente dans sa boutique en ligne sont l'oeuvre d'artistes Lakota.

Pourtant, Re-Member n'est pas une organisation laïque. Il a été cofondé par un prédicateur en 1988, et nombre de ses donateurs et contacts sont des institutions religieuses. Aucun de ses dirigeants ou conseil d'administration actuels n'est Lakota.

Chaque année, il fait venir environ 1 200 bénévoles, certains âgés d'à peine huit ans, à la réservation, facturant aux adultes près de 600 $ par voyage – de l'argent qu'il dit est utilisé pour payer la nourriture et l'hébergement. Il consacre des efforts importants à la collecte de fonds et, selon les archives publiques, en 2018, il a eu un revenu de plus de 515 000 $ grâce aux «revenus des services de programme» et a reçu un chiffre similaire sous la forme de «contributions et subventions».

«Tant que vous dites que vous aimez Jésus»

Les militants des communautés locales affirment que la présence de groupes chrétiens disposant de ressources suffisantes crée et alimente une dynamique de pouvoir inégale et une relation de dépendance avec les enfants autochtones. Et lorsque l'expérience de la mission d'une semaine se termine et que les volontaires rentrent chez eux, les enfants locaux doivent retourner à leur vie quotidienne.

De plus, certains disent que les missionnaires surenchérissent sur les efforts locaux pour aider les personnes dans le besoin. «Vous avez ces églises qui viennent ici, construisant ce qu’elles appellent du« porno de la pauvreté ». Ils ont tout cet argent pour faire toutes sortes de choses dans ces communautés », a déclaré Milton Bianas, qui est Oglala et travaille avec des délinquants criminels de sexe masculin par le biais des Oglala Sioux Tribe Victim Services. «Ils ont eu plus de connexions; ils peuvent y entrer et faire beaucoup plus que nous ne pouvons faire – tant que vous dites que vous aimez Jésus.

Milton Bianas et Jenn Black Feather des Oglala Sioux Tribe Victim Services (Stephen Starr / Al Jazeera)

Les taux d'incarcération des Amérindiens sont deux fois plus élevés que ceux des Américains blancs et hispaniques. Bianas a déclaré que dans de nombreuses communautés de Pine Ridge, il s'agissait du seul programme tribal à effectuer un travail culturellement et spirituellement pertinent dans les prisons. «Les 10 autres programmes sont tous des dénominations différentes de groupes chrétiens», a-t-il expliqué.

L’année dernière, Little Spotted Horse s’est lancée dans un projet d’examen des besoins qui, a-t-elle dit, l’amènera dans chaque maison de la réserve pour, en partie, documenter les affiliations religieuses des résidents. Elle dit que ces informations informeraient mieux les besoins des gens, mais offriraient également un aperçu du mérite de la présence de tant de groupes chrétiens. Bien que la pandémie ait interrompu cet effort pour le moment et obligé les missionnaires à rester à l'écart cette année, elle s'attend à le reprendre une fois que l'urgence du COVID-19 sera passée.

«Quatre-vingt-quinze pour cent de notre réservation est traditionnelle. Quatre-vingt-quinze pour cent d'entre nous ne sont pas chrétiens », a-t-elle déclaré. «Ils disent que nous sommes de mauvais adorateurs du diable, que quelque chose ne va pas chez nous, que nous ne croyons pas au christianisme, ils doivent donc nous sauver. C’est vraiment dégoûtant. Ils veulent venir ici soi-disant pour nous sauver.

«Les gens ici sont pauvres», a ajouté Little Spotted Horse. «Les gens iront aux églises et aux réveils (réunions organisées pour recruter de nouveaux convertis) parce qu'ils savent qu'après, ils leur donnent de la nourriture.»

Pourtant, les restrictions de voyage alimentées par la pandémie cette année qui ont empêché les missionnaires de venir à Pine Ridge ont conduit à des développements positifs.

«Nous n'avons pas eu à surveiller les enfants ni à entendre les plaintes des gens (au sujet des missionnaires)», a déclaré Little Spotted Horse. «Le Conseil tribal a intensifié son aide et son soutien aux gens, ce qui montre que nous pouvons faire cela sans avoir les missionnaires ici.

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