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Une sonde de la NASA fuit des échantillons d'astéroïdes en raison d'une porte bloquée | Nouvelles

Les images renvoyées au contrôle au sol ont révélé qu'il avait capturé plus de matériel que les scientifiques ne l'avaient prévu et crachait un excès de roches d'astéroïdes floconneuses dans l'espace.

Une sonde américaine qui a collecté un échantillon d'un astéroïde plus tôt cette semaine a récupéré tellement de matière qu'une pierre est coincée dans la porte du conteneur, permettant aux roches de se répandre dans l'espace.

Mardi, le bras robotique de la sonde, OSIRIS-REx, a lancé un nuage de débris de roches sur Bennu, un astéroïde de la taille d'un gratte-ciel à quelque 320 millions de kilomètres (200 millions de miles) de la Terre et a piégé le matériel dans un dispositif de collecte pour le retour sur Terre.

Mais les images de la tête de collection de l'engin spatial renvoyées au contrôle au sol ont révélé qu'il avait capturé plus de matière que les scientifiques ne l'avaient prévu et crachait un excès de roches d'astéroïdes floconneuses dans l'espace.

La fuite a obligé l'équipe de la mission OSIRIS-REx à se démener pour ranger le dispositif de collecte afin d'éviter un déversement supplémentaire.

«Le temps presse», a déclaré vendredi aux journalistes Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA pour la science.

Zurbuchen a déclaré que les équipes de mission passeraient leur chance de mesurer la quantité de matériel qu'elles ont collecté comme prévu à l'origine et passeraient à la phase de rangement, un processus fragile consistant à ranger le récipient de collecte d'échantillons dans une position sûre dans le vaisseau spatial sans bousculer des matériaux plus précieux.

La NASA ne saura pas la quantité de matériel qu'elle a collectée avant le retour de la capsule d'échantillonnage en 2023.

Le dépannage a également conduit les chefs de mission à renoncer à toute chance de refaire une tentative de collecte et à s'engager à la place à commencer en mars prochain le retour du vaisseau spatial sur Terre.

"Honnêtement, nous n'aurions pas pu réaliser une meilleure expérience de collecte", a déclaré le chercheur principal d'OSIRIS-REx, Dante Lauretta.

Mais avec la porte ouverte par un rocher et les images «inquiétantes» du déversement d’échantillons, «nous sommes presque victimes de notre propre succès ici», a-t-il ajouté.

Le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la taille d'une fourgonnette d'environ 800 millions de dollars, construit par Lockheed Martin, a été lancé en 2016 pour récupérer et renvoyer le premier échantillon américain de matériaux d'astéroïdes immaculés.

Les astéroïdes font partie des débris restants de la formation du système solaire il y a 4,5 milliards d’années.

Un échantillon pourrait contenir des indices sur les origines de la vie sur Terre, selon les scientifiques.

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